Tavi Castro (27) kwam op zijn vijftiende vanuit Canada naar Nederland voor zijn voetbalcarrière. Toen hij die moest opgeven, besloot hij te gaan fitnessen. Nu is hij een wereldberoemd fitnessmodel met bijna acht miljoen volgers op Facebook, maar daar komt veel meer bij kijken dan gewichthe ffen en droogtrainen.

Gestopt met sport
‘Toen ik voetbal moest opgeven, stopte ik cold turkey een jaar lang met sport. Ik ben Lucht- en Ruimtevaarttechniek gaan studeren. Maar in dat jaar zag ik mijn lichaam achteruitgaan, en fitness was de enige sport die ik met mijn studie kon combineren. Ik ging boeken lezen over bodybuilding en ontwikkelde een eigen trainingsmethode. Het belangrijkste onderdeel is tracking progress. Ik leer mensen hoe zij zichzelf kunnen meten, zodat ze zich bewust zijn van de resultaten die ze boeken. Ook al zie je die misschien niet meteen.’

‘De mensen door wie ik werd omringd, moesten niks hebben van die opgepompte lichamen’

Eigen kledinglijn
‘Ter promotie van mijn methode begon ik tanktops te dragen met mijn logo. Zelfs mensen die geen klanten waren, wilden zo’n tanktop. Om tijd en geld te besparen schafte ik printers aan en ging de shirts zelf maken. Ik deed onderzoek naar marketing, kledingontwerp en supply chains, en leerde hoe een kledingmerk in elkaar zit. Nu is Body Engineers een van de snelst groeiende sportmerken in Europa, maar ik heb nooit gestreefd naar een miljoenenbedrijf. Als je dat doet, wordt het een kwelling. Celebrate every small step.’

Fitness en bodybuilding
‘Fitness doe je om je fit te voelen, er goed uit te zien. Bodybuilding is massa kweken en op een podium staan. Toen ik in 2012 meedeed aan een paar wedstrijden, ontdekte ik dat ik bodybuilding niet ‘cool’ vond. Om mijn studie af te betalen werkte ik als dj, en ik kwam natuurlijk uit de voetbalwereld. De mensen door wie ik werd omringd moesten niks hebben van die opgepompte lichamen. Om bodybuilding voor mezelf leuker te maken, ging ik andere foto’s maken. Een mooi lichaam, een mooie omgeving; bijna artistiek. Zo kreeg ik fans op social media.’

Invloed van social media
‘In Canada was Facebook al langere tijd bekend. Ik had dus al een aardig netwerk opgebouwd terwijl in Nederland iedereen nog op Hyves zat. Het is niet mijn doel om een zo groot mogelijke fanbase te creëren; ik wil jongens die naar de sportschool gaan echt inspireren. Fitness is nu een hype. Bedrijven hebben ontdekt dat sporters met een grote achterban op social media veel invloed hebben. Ik kan elke dag een foto posten die door 1 of 2 miljoen mensen bekeken wordt. Dat zijn er meer dan de meest bekeken tv-shows in Nederland.’

‘Ik kan elke dag een foto posten, die door 1 of 2 miljoen mensen bekeken wordt’

Nederland vs. Noord-Amerika
‘Bodybuilding bestaat in Noord-Amerika al sinds de jaren ’60, vooral in Los Angeles zie je het veel. In Nederland heb ik een dikke huid moeten kweken als bodybuilder. Mensen hier zijn nuchterder, reageren op mijn foto’s met ‘kijk hem nou, hij vindt zichzelf heel wat’. In Noord-Amerika is het juist van ‘cool bro, maybe we could train together’. Langzaamaan wordt het hier ook een beetje zo.’

‘Als wandelende pop red je het niet meer in deze business. Het gaat om het totaalplaatje.’

Doelen en dromen
‘Mijn doel is om muziek en fitness te combineren. Denk aan de stap die Arnold Schwarzenegger maakte van bodybuilding naar acteren. Hij bouwde met bodybuilding een fanbase op en nam die mee toen hij ging acteren, en later zelfs toen hij gouverneur van Californië werd. Ik wil dat ook. Ik ben beroemd geworden met fitness en nu neem ik mijn fans mee de muziek in. Over twee jaar sta ik op Tomorrowland te draaien.’